Tårar och stolthet i Cardiff som Unibet walisiskt lag böjer sig från Euro 2016

“Jag är så stolt över dem oavsett resultatet”, sa Jeff Jones, en säkerhetsvakt från södra Wales dalarna som hade staplat in i en bil med vänner för att titta på spelet på en stor skärm i Cardiffs Prinsdomstadion och brydde sig inte om hans tårfläckade ögon. “Vi kommer aldrig glömma vad det här laget har gjort. De borde bygga en staty för dem här – Cymru för alltid! ”

Fram till nu har Wales varit mest känd som en rugby nation.Men framgången för klassen 2016, den första walesiska truppen som har kvalificerat sig för en Unibet turnering sedan 1958 när de förlorade i kvartsfinalen i Pokers Brasilien, kan förändras. Cristiano Ronaldo slutar Wales saga för att sätta Portugal i Euro 2016 final Läs mer

Med en befolkning på 3 miljoner är Wales en liten nation, men det kan innebära att medborgarna känner sig närmare truppen.Så många har en anslutning – från guldsmeden från Carmarthenshire som slog ut chefen Chris Coleman med ett par manschettknappar graverade med truppens motto “Together Stronger” till PE-läraren från Whitchurch i norra Cardiff som tvingade tidigare elev Bale att leka med sin “Svagare” högra foten, för att hans vänstra var så stark, till Chelsea-butiksägaren från Swansea, som är stolt över att tjäna Colemans syster, hennes Unibet torsk. “De känner sig inte avlägsna”, sa Doug Gray, en Cardiff byggare på arenan som sportade ett drakehuvud för tillfället. “Du känner att du kanske stöter på en av dem i puben. Och du kan få en pint med honom. ”

Några 20 000 fans hade rest till Frankrike för spelet (andra sa att de hade bestämt sig för att spara sina pengar och vänta på finalen).Stora skärmar upprättades runt om i landet, sjukhus ökade sin Wi-Fi-kapacitet så att patienter kunde titta, och personer i kraftbolaget beredde sig för halvtidsuppgången när vattenkokare slogs på.

Bättre kända som hemlandet för det walisiska Unibet rugbyet, var Furstendetsstadion knutpunkten i huvudstaden.

Biljetterna släpptes på några minuter och trots att stadionens kapacitet var begränsad på grund av att ett speedway-spår hade installerats, var atmosfären under stängt tak var likvärdigt med en enorm rugby internationell. Även när sidan var 2-0 nere, fortsatte nationalsången att echo av det stängda taket. Facebook Twitter Pinterest Wales spelare hälsar sina fans i Lyon efter att ha tappat semifinalen till Portugal. Foto: Georgi Licovski / EPA

Demografiken var slående.Det verkade vara så många Unibet spelbolag online kvinnor som män och långt mer unga än gamla. Detta lag har nått ut till dem som inte vanligtvis är intresserade av sporten.

“Jag har aldrig riktigt följt fotbollen,” sade Gemma Jones, en 22-årig kontorsarbetare från Monmouthshire. “Men jag älskar bara vad det här laget har uppnått för Wales. Jag trodde alltid att fotbollsspelare var en massa själviska prima donnas som föll varje gång någon borstade mot dem.Denna sak är annorlunda, jag älskar dem. ”

Truppens prestationer har varit en stor förtroendehöjning för nationen. “Ingen gav Wales en chans i euro,” sade “Pie” Williams, så kallad på grund av sin kärlek till salta bakverk. “Men så mycket har visat vad du kan göra om du jobbar tillsammans.”

Williams, från Cardiff, var på arenan med två av sina barnbarn. “Jag kan komma ihåg de år då jag skadade. Detta par kommer att minnas detta framgångsrika Wales team för alltid. Jag hoppas att det kommer att uppmuntra dem att gå, inte i fotboll eller sport, utan nödvändigtvis vad de vill. ”

Den walisiska arbetsstyrelsen hoppas att sidans körning Unibet kommer att vara en fyllning för ekonomin, höja landets profil på en politiskt svår tid.Den walisiska partiet Plaid Cymru hoppas att det kommer att skapa en överskott i nationalismen och ledde till att det krävdes en lämplig varm hemkomst.

Kanske borde de ha känt. Förra gången de öppnade Fyrstendetsstadion för en publik att titta på ett stort spel på en jätte skärm var när Wales spelade Frankrike i 2011-rugby semifinalen. Kaptenen Sam Warburton (som Bale, en före detta elev i Whitchurch High School) skickades av och Wales förlorade.

Det var tårar då och tårar nu. Men den största runda av Unibet spelbolag applåder på natten kom vid den slutliga visselpipan. De hade förlorat spelet men hade vunnit på så många sätt. Utanför stadion sjunger en ny nationell sång – “Ta mig inte hem” – fortsatte långt efter den slutliga visselpipan.